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Parte continental de China y Hong Kong colaboran en telescopio espacial para buscar materia oscura

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BEIJING, 18 oct (Xinhua) — Científicos e ingenieros espaciales de la parte continental de China y Hong Kong están trabajando en un telescopio espacial con el que se busca la misteriosa materia oscura en cúmulos de galaxias situados a unos 300 millones de años luz.

El telescopio, cuyo detector tiene forma de ojo de langosta, ha sido bautizado como HKU número 1 y se espera que sea enviado al espacio en 2019.

Se trata de un proyecto conjunto entre la Universidad de Hong Kong (HKU, por sus siglas en inglés), la Universidad de Nanjing, el Instituto de Electricidad y Mecánica Espacial de Beijing, adscrito a la Academia de Tecnología Espacial de China, y dos empresas espaciales comerciales de Beijing.

La tecnología de enfoque empleada la inventaron científicos de EEUU a finales de los años 70. Su mayor ventaja es el amplio ángulo de visión.

Muchos laboratorios del mundo han fabricado sondas en forma de ojo de langosta para detectar rayos X en el espacio, pero ninguna se ha puesto en órbita.

El director del centro de I+D del instituto implicado, Su Yun, dijo que el ente empezó a desarrollar el detector en 2013 y logró avances esenciales en la tecnología principal a finales de 2015. Al año siguiente, la HKU y otras organizaciones lograron aplicar la tecnología a la astronomía espacial.

Las observaciones astronómicas indican que toda la materia conocida representa solo en torno al cinco por ciento del universo, y que el 95 por ciento restante está compuesto de materia y energía oscuras.

Una y otra son consideradas las dos “nubes oscuras” de la fisica del siglo XXI, y están en el filo de la física básica y la cosmología.

¿Qué es la materia oscura? Las hipótesis son muchas.

China lanzó a finales de 2015 el Explorar de Partículas de Materia Oscura (DAMPE, por sus siglas en inglés), apodado Wukong (rey mono, en chino) para detectar electrones de alta energía y rayos gamma en el espacio que pudiesen haber sido generados en el proceso de aniquilación o descomposición de la materia oscura.

“Si consideramos las señales que busca el DAMPE como el “principal sospechoso” de ser materia oscura, lo que nuestro telescopio con ojo de langosta va a investigar es un segundo “sospechoso”, el neutrino estéril, explicó el subdirector del Laboratorio de Investigación Espacial de la HKU, Su Meng.

El satélite HKU número 1 también se empleará para estudiar los gases calientes de los cúmulos galácticos más ricos, observar los cometas del sistema solar y analizar la interacción de los vientos solares con la magnetosfera terrestre, añadió Su.

El vicedecano de la facultad de Ciencias de la HKU, Quentin Parker, dijo que el objetivo general de la misión abarca muchas disciplinas, pues combina los campos de la astronomía, las ciencias de la tierra y las ciencias planetarias. El dividendo científico potencial y el impacto de este satélite está a la vanguardia.

La HKU va a dedicar 10 millones de dólares de Hong Kong (1,28 millones de dólares) a construir un nuevo laboratorio de investigación espacial en Hangzhou, capital de la provincia oriental china de Zhejiang, añadió.

El laboratorio financiará el trabajo de dos becarios de instituciones de primer nivel de la parte continental de China, entre ellas el Instituto Kavli de Astronomía y Astrofísica, ligado a la Universidad de Pekín, y el grupo de espacio y astrofísica de la Universidad de Nanjing.

Parker también ha sido nombrado profesor adjunto de la Universidad de Zhejiang, que alberga el equipo de investigación de microsatélites más reputado de la parte continental. El laboratorio de la HKU y las tres mejores universidades de la parte continental reforzarán la cooperación sobre astrofísica, ciencia espacial y tecnologías satelitales.

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